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Nuevo equipo oceanográfico para la recogida de muestras de plancton

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El grupo de investigación “Estructura y dinámica de ecosistemas acuáticos” de la Universidad de Cádiz ha diseñado un nuevo equipo oceanográfico de obtención de muestras de organismos planctónicos a cualquier profundidad, de forma simultánea a los muestreos de agua realizados con rosetas oceanográficas, sin la utilización de dispositivos mecánicos complicados y con bajos costes de fabricación y manejo.

Vista general del equipo oceanográfico de recogida de muestras.

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Descripción

Las redes de plancton están generalmente diseñadas para el muestreo de organismos planctónicos de las fracciones de mayor tamaño (> 200 micras), ya que es necesario filtrar grandes volúmenes de agua para obtener muestras representativas. Para la recogida de muestras a determinadas profundidades, las redes más simples incluyen sistemas de apertura y cierre mecánicos accionados por mensajeros desde superficie. Sin embargo, con este tipo de sistema es difícil conocer con precisión la profundidad a la que se ha tomado la muestra.

Otras redes de plancton emplean sistemas automatizados para la apertura y cierre de las redes, incluyendo sensores de profundidad, que permiten la recogida de muestras de plancton a una profundidad concreta. Pero este tipo de equipos suelen ser voluminosos y pesados por lo que para su manejo es necesario que la embarcación esté provista de plumas o pórticos ad hoc y de personal especializado en maniobras de cubierta, además del elevado coste que supone adquirir el equipo.

Por otro lado, el muestreo de organismos pertenecientes a las fracciones de menor tamaño (inferiores a las 200 micras) con redes de plancton es poco frecuente, pues los elevados tamaños de las aberturas de entrada de las redes y las velocidades de arrastre desarrolladas por las embarcaciones usadas provocan una rápida colmatación de las redes dando lugar a muestras inservibles. Asimismo, cuando la profundidad de muestreo es elevada (> 1000 m), los tiempos de operación suponen varias horas, cuando el tiempo real de toma de muestras es de pocos minutos.

Debido a todos estos problemas, las redes de plancton comerciales actualmente no son viables para la recogida de organismos pertenecientes a las fracciones pequeñas a altas profundidades, debido al elevado coste del material, humano y de los tiempos de ejecución.

Para solventar todas estas limitaciones, el grupo de investigación "Estructura y dinámica de ecosistemas acuáticos" ha diseñado un nuevo equipo oceanográfico de obtención de muestras de organismos planctónicos a cualquier profundidad, de forma simultánea a los muestreos de agua realizados con rosetas oceanográficas, sin la utilización de dispositivos mecánicos complicados y con bajos costes de fabricación y manejo.

El equipo consta básicamente de los siguientes elementos:

  • Una carcasa que permite el anclaje del equipo de recogida de muestras en otros equipos oceanográficos, canaliza y regula el flujo de agua a filtrar y da protección a la red de plancton.
  • Una red de plancton, de micraje variable según la fracción interesada en ser muestreada.
  • Un colector donde se acumula la muestra de plancton directamente conservada, y que permite su rápida extracción y lavado.

El funcionamiento general del equipo se basa en la canalización y filtrado del agua gracias al desplazamiento vertical del equipo (de abajo a arriba), mediante una pequeña red de plancton situada en una carcasa, provista a su vez de un colector. Durante su utilización, el agua a muestrear entra por una abertura superior, atraviesa la red de plancton, de micraje específico y sale a través de unas ventanas y orificios de evacuación.

Los organismos quedan retenidos por la red y van acumulándose en el colector, del que se extraen posteriormente.

Ventajas

  • Permite recoger, de manera precisa organismos planctónicos a la profundidad deseada.
  • El diseño impide la entrada de agua de otras profundidades al sellarse herméticamente el sistema, evitando la contaminación de la muestra por otros organismos.
  • Está dotado de un colector, situado en el extremo inferior donde se acumularán los organismos colectados, que presenta 2 configuraciones posibles:
    • Texto o un colector provisto de ventanas laterales pequeñas para la evacuación del agua filtrada, que se llena con una solución fijadora, para conservar los organismos, evitando la depredación entre ellos.
    • O un colector con ventanas laterales amplias que permite una alta eficacia de evacuación y en donde se retiene los organismos vivos.
  • El colector es de fácil colocación y extracción, permitiendo un rápido recambio y un cómodo lavado de la muestra.
  • El diseño del colector permite la extracción de la muestra verticalmente.
  • Se evita que los organismos queden retenidos en cualquier tipo de mecanismo y su extracción sea rápida y segura.
  • El equipo está preparado para trabajar acoplado a una roseta de botellas oceanográficas estándar, pudiendo también utilizarse de forma autónoma si es fijado a un cable oceanográfico lastrado.
  • Fácil colocación y sustitución de la malla, que podrá tener un micraje variable, dependiendo del organismo a muestrear.
  • Simplicidad de diseño. El equipo carece de automatismos, lo que hace que sea de fácil uso, flexible y de bajo coste.
  • No requiere de personal altamente especializado para su uso.

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